Los investigadores están investigando por qué docenas de personas pudieron haber estado expuestas al ántrax en los laboratorios de Atlanta de los CDC el jueves, y las razones representan fallas en múltiples niveles. El lapso se descubrió por primera vez el viernes, cuando los investigadores determinaron que hasta 86 trabajadores podrían haber estado expuestos a las bacterias mortales. 52 de ellos fueron puestos en antibióticos de precaución después de la exposición sospechada.

En lo que podría ser la apertura de una clásica película de ciencia ficción B, el laboratorio Bioterror Rapid Response de la extremadamente alta seguridad había estado trabajando con las bacterias en el aire, preparando muestras para estudiar en dos laboratorios de seguridad inferior. Los científicos del primer laboratorio pensaron que habían inactivado la tensión particularmente peligrosa antes de enviar muestras, pero no tuvieron esa suerte. Los laboratorios de seguridad inferior habían planeado investigar formas más rápidas de detectar esporas peligrosas en muestras ambientales, y obtuvieron más experiencia práctica de la que nadie esperaba.

Las muestras estuvieron en los laboratorios de seguridad inferior durante una semana antes de que alguien notara que algo estaba mal. Los trabajadores del laboratorio de Respuesta Rápida de Bioterror eventualmente capturaron una muestra de ántrax viva que crecía en una placa de Petri, una muestra similar a la que habían enviado a los laboratorios con menos medidas de precaución para sus trabajadores. Después del descubrimiento, el ántrax vivo se encontró, de hecho, en materiales que se había pedido a los laboratorios de seguridad inferior que desecharan. Además de la seguridad general más baja en estos laboratorios, los trabajadores no habían tomado medidas para protegerse de las muestras vivas porque, bueno, se suponía que estaban inactivados.

Entonces, ¿cómo sucedió un descuido tan obvio? El Departamento de Agricultura de EE. UU. (Que se hizo cargo de la investigación del CDC para evitar conflictos de intereses) cree que ha detectado múltiples violaciones de protocolo, desde lo inesperado hasta lo obvio. Los trabajadores de alta seguridad estaban probando un nuevo método para inactivar el ántrax mediante el uso de productos químicos en lugar de radiación. Dado que el método es un desarrollo bastante nuevo, es probable que sucedan cosas inesperadas. Es por eso que los trabajadores debían esperar 48 horas antes de enviar muestras que parecían muertas. En un descuido espectacular, los científicos de respuesta rápida de Bioterror solo esperaron 24 horas. Sí, este es definitivamente en ellos.

Los trabajadores de los laboratorios que no estaban equipados para tratar con muestras vivas están siendo tratados con regímenes intensivos de vacunas y antibióticos, y nadie se ha enfermado aún. Los funcionarios dudan de que alguien termine siendo infectado, pero las bacterias pueden permanecer inactivas en el sistema hasta por 60 días. Si esto es, de hecho, una película de ciencia ficción B, acabamos de terminar la secuencia de apertura.